Immunotherapie

 

Kanker bestrijden met je eigen lichaam

Kun je kanker op dezelfde manier bestrijden als een ordinair virusje? Uit onderzoek blijkt dat het eigen immuunsysteem in sommige gevallen verrassend effectief is tegen tumoren. Bij Sterren Stage vertellen toponderzoekers John Haanen en Ton Schumacher hoe ze het menselijk lichaam steeds beter leren inzetten in de strijd tegen kanker.

 

Het ontstaan van kanker

Wanneer virussen, bacteriën of schimmels je lichaam binnendringen stuurt ons immuunsysteem daar direct zogeheten T-cellen op af – het zware geschut waarmee je lijf dergelijke indringers effectief kan vernietigen. De afgelopen jaren ontdekten onderzoekers dat die cellen ook de strijd met tumoren aangaan. 

Dat T-cellen kanker aanpakken, klinkt op het eerste gezicht misschien vreemd. Kankercellen komen immers uit het eigen lichaam. Hoe ziet een T-cel dan het verschil tussen de eigen cel en een tumorcel? Het antwoord schuilt in de manier waarop kanker ontstaat.

Kanker ontstaat uit DNA-fouten, opgelopen door roken, blootstelling aan straling, het verbranden van de huid door de zon, enzovoorts. Niet elke DNA-fout verandert een gezonde cel in een kankercel. Kankercellen hebben daarom vaak niet een, maar meerdere fouten in het DNA. Daaronder zijn ook fouten die de eigenschappen van een cel zodanig veranderen dat de T-cellen herkennen dat iets niet helemaal in de haak is.

 

Wapenwedloop

Diep in het lichaam van een kankerpatiënt speelt zich een wapenwedloop af tussen die T-cellen en tumoren. Tumoren wapenen zich tegen het afweersysteem door de T-cellen uit te schakelen. Dat proberen onderzoekers als Haanen en Schumacher op hun beurt weer te doorbreken met medicatie. Medicatie waar je, in tegenstelling tot chemotherapie, niet kaal of ziek van wordt. 

De ontwikkelingen gaan razendsnel. Waar patiënten nu met immuuntherapie worden behandeld nadat de kanker is uitgezaaid, kan dat straks ook eerder. Op die manier kunnen artsen hopelijk voorkomen dat patiënten uitzaaiingen krijgen, nu nog de belangrijkste reden dat mensen aan deze ziekte overlijden.

Select the Component and add.
Close

New Scientist

Het populairwetenschappelijk magazine New Scientist schreef dit artikel voor Sterren Stage. Benieuwd wat ze verder schrijven?
Bekijk de site van New Scientist